Comment les animaux terrestres sont devenus des animaux marins : “Ils suivaient leur estomac”.

Il y a 250 millions d’années, environ 90 % des espèces de l’océan se sont éteintes. Les animaux terrestres se sont adaptés aux ressources disponibles, passant plus de temps à se nourrir sur la côte, puis à vivre dans l’eau. “Ils ont suivi leur estomac dans l’océan”, explique Neil Kelley, chercheur postdoctoral Peter Buck au Musée national d’histoire naturelle du Smithsonian.

Neil Kelley : Ce qui nous intéressait, c’était de voir comment le crâne et les dents des animaux qui vivent dans l’eau reflètent leur régime alimentaire, ce qu’ils mangent.

LRK : Qu’est-ce qui vous a amené à cette étude ?

NK : Je m’intéresse particulièrement aux animaux disparus. Je m’intéresse aux fossiles qui vivaient dans l’océan à l’époque des dinosaures, et surtout aux reptiles marins. Il s’agit d’animaux qui vivaient sur terre, puis qui ont évolué pour se déplacer dans l’océan. Ce faisant, ils ont dû modifier leur régime alimentaire pour commencer à se nourrir de la nourriture qu’ils pouvaient trouver là plutôt que sur la terre ferme.

Nous avons des choses similaires dans les océans aujourd’hui : Les mammifères marins comme les baleines et les phoques qui, à l’origine, ont évolué sur terre mais qui se sont déplacés dans l’océan et ont changé leur régime alimentaire pour pouvoir s’y nourrir et y vivre.

Ce qui m’intéressait, c’était de savoir si ces cycles répétés d’animaux se déplaçant de la terre vers l’océan – certains d’entre eux adoptant alors des modes de vie et des régimes alimentaires similaires – conduisaient à des similitudes au niveau du crâne et des dents. Si nous pouvons comprendre cette relation chez les êtres vivants et déterminer dans quelle mesure la forme de leur crâne correspond à leur régime alimentaire, nous pourrons alors commencer à mieux comprendre ce que mangeaient également les fossiles et les choses disparues.

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